Aceites esenciales: Qué son y… ¿Funcionan realmente?

aceites esenciales

Los aceites esenciales se utilizan a menudo en la aromaterapia, una forma de medicina alternativa que emplea extractos de plantas para favorecer la salud y el bienestar.

Sin embargo, algunas de las afirmaciones de salud asociadas con estos aceites son controvertidas.

Este artículo explica todo lo que necesita saber sobre los aceites esenciales y sus efectos en la salud.

¿Qué son los aceites esenciales?

Los aceites esenciales son compuestos extraídos de plantas.

Los aceites capturan el aroma y el sabor de la planta, o «esencia».

Los compuestos aromáticos únicos dan a cada aceite esencial su esencia característica.

Los aceites esenciales se obtienen por destilación (mediante vapor y/o agua) o por métodos mecánicos, como el prensado en frío.

Una vez extraídos los productos químicos aromáticos, se combinan con un aceite portador para crear un producto listo para su uso.

La forma en que se elaboran los aceites es importante, ya que los aceites esenciales obtenidos mediante procesos químicos no se consideran verdaderos aceites esenciales.

En resumen

Los aceites esenciales son extractos concentrados de plantas que retienen el olor y el sabor natural, o «esencia», de su fuente.


¿Cómo funcionan los aceites esenciales?

Los aceites esenciales se utilizan más comúnmente en la práctica de la aromaterapia, en la que se inhalan a través de varios métodos.

Los aceites esenciales no están destinados a ser ingeridos.

Las sustancias químicas de los aceites esenciales pueden interactuar con el cuerpo de varias maneras.

Cuando se aplican a la piel, se absorben algunas sustancias químicas de las plantas.

Se cree que ciertos métodos de aplicación pueden mejorar la absorción, como la aplicación con calor o en diferentes áreas del cuerpo. Sin embargo, faltan investigaciones en esta área.

La inhalación de los aromas de los aceites esenciales puede estimular áreas de su sistema límbico, que es una parte de su cerebro que juega un papel en las emociones, los comportamientos, el sentido del olfato y la memoria a largo plazo.

Curiosamente, el sistema límbico está muy implicado en la formación de recuerdos. Esto puede explicar en parte por qué los olores familiares pueden desencadenar recuerdos o emociones.

El sistema límbico también desempeña un papel en el control de varias funciones fisiológicas inconscientes, como la respiración, la frecuencia cardíaca y la presión arterial. Por ello, algunas personas afirman que pueden ejercer un efecto físico en el cuerpo.

Sin embargo, esto aún no ha sido confirmado en los estudios.

En resumen

Los aceites esenciales pueden ser inhalados o diluidos y aplicados a la piel. Pueden estimular el sentido del olfato o tener efectos medicinales cuando se absorben.

Tipos de aceites esenciales

Hay más de 90 tipos de aceites esenciales, cada uno con su propio y único olor y posibles beneficios para la salud.

Aquí hay una lista de 10 aceites esenciales populares y las afirmaciones de salud asociadas a ellos:

  • Menta: se usa para aumentar la energía y ayudar a la digestión
  • Lavanda: se usa para aliviar el estrés
  • Sándalo: se usa para calmar los nervios y ayudar a concentrarse
  • Bergamota: se usa para reducir el estrés y mejorar las condiciones de la piel como el eccema.
  • Menta para gatos: se usa para aliviar estreñimientos y como juguete para gatos.
  • Rosa: se utiliza para mejorar el estado de ánimo y reducir la ansiedad
  • Manzanilla: se usa para mejorar el estado de ánimo y la relajación
  • Ylang-Ylang: usado para tratar dolores de cabeza, náuseas y enfermedades de la piel.
  • Argán: usado habitualmente para hidratar la piel.
  • Árbol del Té: se usa para combatir las infecciones y aumentar la inmunidad
  • Jazmín: se usa para ayudar con la depresión, el parto y la libido.
  • Limón: se utiliza para ayudar a la digestión, el estado de ánimo, los dolores de cabeza, y más

En resumen

Hay más de 90 aceites esenciales de uso común, cada uno de ellos asociado a ciertas alegaciones de salud. Los aceites más populares incluyen la menta, la lavanda y el sándalo.

Beneficios de los aceites esenciales para la salud

A pesar de su uso generalizado, se sabe muy poco sobre la capacidad de los aceites esenciales para tratar ciertas condiciones de salud.

A continuación se presenta una mirada a la evidencia con respecto a algunos de los problemas de salud comunes que los aceites esenciales y la aromaterapia han sido utilizados para tratar.

A pesar de su uso generalizado, se sabe muy poco sobre la capacidad de los aceites esenciales para tratar ciertas condiciones de salud.

A continuación se presenta una mirada a la evidencia con respecto a algunos de los problemas de salud comunes que los aceites esenciales y la aromaterapia han sido utilizados para tratar.

Estrés y ansiedad

Se ha estimado que el 43% de las personas que sufren de estrés y ansiedad utilizan alguna forma de terapia alternativa para ayudar a aliviar sus síntomas.

En cuanto a la aromaterapia, los estudios iniciales han sido bastante positivos. Muchos han demostrado que el olor de algunos aceites esenciales puede funcionar junto con la terapia tradicional para tratar la ansiedad y el estrés.

Sin embargo, debido a los olores de los compuestos, es difícil realizar estudios ciegos y descartar sesgos. Así pues, muchos estudios sobre los efectos de los aceites esenciales en el alivio del estrés y la ansiedad no han sido concluyentes.

Resulta interesante que el uso de aceites esenciales durante un masaje puede ayudar a aliviar el estrés, aunque los efectos sólo pueden durar mientras se realiza el masaje.

Una revisión reciente de más de 201 estudios encontró que sólo 10 eran lo suficientemente robustos como para ser analizados. También concluyó que la aromaterapia era ineficaz para tratar la ansiedad.

Dolores de cabeza y migrañas

En los años noventa, dos pequeños estudios descubrieron que frotar la frente y la sien de los participantes con una mezcla de aceite de menta y etanol aliviaba el dolor de cabeza (16Fuente Confiable, 17Fuente Confiable).

En estudios recientes también se ha observado una reducción del dolor de cabeza tras aplicar aceite de menta y lavanda en la piel.

Además, se ha sugerido que la aplicación de una mezcla de manzanilla y aceite de sésamo en las sienes puede tratar los dolores de cabeza y las migrañas. Se trata de un remedio tradicional persa para el dolor de cabeza.

Sin embargo, se necesitan más estudios de alta calidad.

El sueño y el insomnio

Se ha demostrado que el olor del aceite de lavanda mejora la calidad del sueño de las mujeres después del parto, así como de los pacientes con enfermedades cardíacas.

En un examen se examinaron 15 estudios sobre estos aceites y el sueño. La mayoría de los estudios mostraron que el hecho de oler los aceites, en su mayoría de lavanda, tenía efectos positivos en los hábitos de sueño.

Reducción de la inflamación

Se ha sugerido que los aceites esenciales pueden ayudar a combatir las condiciones inflamatorias. Algunos estudios de probeta muestran que tienen efectos antiinflamatorios.

Un estudio realizado con ratones reveló que la ingestión de una combinación de aceites esenciales de tomillo y orégano ayudaba a inducir la remisión de la colitis. Dos estudios con ratas sobre los aceites de alcaravea y romero encontraron resultados similares.

Sin embargo, muy pocos estudios realizados en seres humanos han examinado los efectos de estos aceites en las enfermedades inflamatorias. Por lo tanto, se desconoce su eficacia y seguridad.

Antibiótico y antimicrobiano

El auge de las bacterias resistentes a los antibióticos ha renovado el interés por la búsqueda de otros compuestos que puedan combatir las infecciones bacterianas.

En estudios de probeta se han investigado ampliamente los aceites esenciales, como el de menta y el de árbol de té, por sus efectos antimicrobianos, observándose algunos resultados positivos.

Sin embargo, si bien los resultados de estos estudios en tubos de ensayo son interesantes, no reflejan necesariamente los efectos que estos aceites tienen en el cuerpo. No prueban que un aceite esencial en particular pueda tratar infecciones bacterianas en los humanos.

En resumen

Los aceites esenciales pueden tener algunas aplicaciones interesantes para la salud. Sin embargo, se necesita más investigación en humanos.

Otros usos

Los aceites esenciales tienen muchos usos fuera de la aromaterapia.

Muchas personas los usan para perfumar sus casas o para refrescar cosas como la ropa.

También se usan como aroma natural en cosméticos caseros y productos naturales de alta calidad.

Además, se ha sugerido que los aceites esenciales podrían ser una alternativa segura y ecológica a los repelentes de mosquitos hechos por el hombre, como el DEET.

Sin embargo, los resultados con respecto a su eficacia han sido mixtos.

Los estudios han demostrado que algunos aceites, como la citronela, pueden repeler ciertos tipos de mosquitos durante unas 2 horas. El tiempo de protección puede extenderse hasta 3 horas cuando se usa en combinación con la vainillina.

Además, las propiedades de los aceites esenciales indican que algunos de ellos podrían utilizarse industrialmente para prolongar la vida útil de los alimentos (39Fuente Confiable, 40Fuente Confiable, 41Fuente Confiable, 42Fuente Confiable).

En resumen

La aromaterapia no es el único uso de los aceites esenciales. Se pueden usar dentro y alrededor de la casa, como repelente natural de mosquitos, o industrialmente para hacer cosméticos.

Cómo elegir los aceites esenciales adecuados

Muchas compañías afirman que sus aceites son «puros» o de «grado médico». Sin embargo, estos términos no están definidos universalmente y por lo tanto tienen poco peso.

Dado que son productos de una industria no regulada, la calidad y la composición de los aceites esenciales pueden variar enormemente (43Fuente de confianza).

Tenga en cuenta los siguientes consejos para elegir sólo aceites de alta calidad:

  • Pureza: Encuentre un aceite que contenga sólo compuestos de plantas aromáticas, sin aditivos ni aceites sintéticos. Los aceites puros suelen indicar el nombre botánico de la planta (como Lavandula officinalis) en lugar de términos como «aceite esencial de lavanda».
  • Calidad: Los verdaderos aceites esenciales son los que menos han cambiado por el proceso de extracción. Elija un aceite esencial libre de químicos que haya sido extraído por destilación o por presión mecánica en frío.
  • Reputación: Compre una marca con reputación de producir productos de alta calidad.

En resumen

Los aceites de alta calidad sólo utilizan compuestos vegetales puros extraídos por destilación o prensado en frío. Evite los aceites que han sido diluidos con fragancias, productos químicos o aceites sintéticos.

Seguridad y efectos secundarios

Sólo porque algo sea natural no significa que sea seguro.

Las plantas y los productos herbales contienen muchos compuestos bioactivos que pueden dañar su salud, y los aceites esenciales no son diferentes.

Sin embargo, cuando se inhalan o se combinan con un aceite base para su uso en la piel, la mayoría de los aceites esenciales se consideran seguros. Asegúrese de tener en cuenta a otras personas de su entorno que puedan estar inhalando el aroma, incluyendo mujeres embarazadas, niños y mascotas.

Sin embargo, pueden causar algunos efectos secundarios, incluyendo (44Fuente Confiable):

  • sarpullidos
  • ataques de asma
  • dolores de cabeza
  • reacciones alérgicas

Si bien el efecto secundario más común es un sarpullido, los aceites esenciales pueden causar reacciones más graves, y se han asociado a un caso de muerte (45 Fuente fidedigna).

Los aceites que se han asociado más comúnmente con reacciones adversas son la lavanda, la menta, el árbol de té y el ylang-ylang.

Los aceites con alto contenido de fenoles, como la canela, pueden causar irritación de la piel y no deben usarse en la piel sin ser combinados con un aceite base. Mientras tanto, los aceites esenciales hechos de cítricos aumentan la reacción de la piel a la luz del sol y se pueden producir quemaduras.

No se recomienda ingerir aceites esenciales, ya que hacerlo podría ser perjudicial y, en algunas dosis, fatal (46Fuente Confiable, 47Fuente Confiable).

Muy pocos estudios han examinado la seguridad de estos aceites para las mujeres embarazadas o en período de lactancia, a las que se suele aconsejar que los eviten (48Fuente Confiable, 49Fuente Confiable, 50Fuente Confiable, 51Fuente Confiable, 52Fuente Confiable).

En resumen

Los aceites esenciales se consideran generalmente seguros. Sin embargo, pueden causar efectos secundarios graves para algunas personas, especialmente si se aplican directamente sobre la piel o se ingieren.

El resultado final

Por lo general, se considera que los estos aceites son seguros para inhalar o aplicar sobre la piel si se han combinado con un aceite base. No deben ser ingeridos.

Sin embargo, faltan pruebas que apoyen muchas de sus afirmaciones de salud asociadas, y su eficacia es a menudo exagerada.

Para problemas de salud menores, el uso de aceites esenciales como terapia complementaria es probablemente inofensivo.

Sin embargo, si usted tiene una condición de salud seria o está tomando medicamentos, debe discutir su uso con su médico.

Algunas preguntas frecuentes

¿Cómo se utilizan los aceites esenciales?

De forma tópica – Los aceites esenciales pueden aplicarse directamente sobre la piel, ya sea en estado puro (sin diluir) o diluidos en un aceite vehicular.

Internamente – Ciertos aceites esenciales de alta calidad son seguros para su uso interno.

Aromáticamente – La difusión de los aceites esenciales en el aire es una excelente manera de obtener los beneficios de los aceites esenciales. (dónde encontrar difusores)

¿Qué es un aceite portador?

Un aceite vehicular es un aceite que se utiliza como base para diluir los aceites esenciales antes de aplicarlos a la piel. La dilución de los aceites esenciales es ideal cuando se utilizan en niños, mujeres embarazadas o con aceites especialmente fuertes como el orégano. Mi favorito es el aceite de coco. (Encuentre aceite de coco de alta calidad aquí y otros grandes aceites vehiculares aquí).

¿Puedo consumir aceites esenciales?

Generalmente, la respuesta es no. Sin embargo, algunas compañías de aceites esenciales de alta calidad recomiendan usar sus aceites internamente. Si utiliza aceites de alta calidad (como se ha mencionado anteriormente) y tienen instrucciones de uso que incluyen el uso interno, entonces se ha considerado seguro.

¿Con qué frecuencia debo utilizar los aceites esenciales?

Sé que algunos recomiendan utilizar algunos varias veces al día. Sin embargo, yo recomiendo usarlos según sea necesario. De este modo, se evita una sobredosis y se evita que el cuerpo se acostumbre al remedio (pienso concretamente en el aceite esencial de lavanda a la hora de acostarse – pruebe a alternar entre dos aceites esenciales que inducen a la calma).


Publicada el
Categorizado como Piel

Por Marián Laguna

Marián Laguna está colegiada en el Colegio Oficial de Odontólogos y Estomatólogos y es profesora adjunto de ortodoncia en la Facultad de Odontología de la Universidad Complutense de Madrid. Marián Laguna practica la ortodoncia en Madrid, clínicas boutique situadas en Paseo de la Castellana y Plaza Castilla, Madrid. Su experiencia en la práctica incluye la terapia con alineadores transparentes para adultos, adolescentes y niños, utilizando alineadores personalizados. También proporciona aparatos de ortodoncia lingual (colocados detrás de los dientes), que son una opción de tratamiento altamente especializada que son realmente invisibles. Marián Laguna aporta su conocimiento y pasión por el uso de la tecnología, donde utiliza la digitalización e impresión en 3D en todos los planes de tratamiento. Laguna da conferencias a nivel nacional e internacional sobre la tecnología digital, especialmente sobre la terapia de alineamiento claro. Es una destacada experta en terapia de alineamiento y es consultora ortodoncista-científica en empresas líderes en este campo. También ofrece cursos sobre cómo implementar la última tecnología digital en la práctica diaria de la ortodoncia. Puedes ver su perfil en LinkedIn o conectar con ella por correo.

Dejar un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.